El mito de la formación de la vía láctea

Mapa de la Vía Láctea

Mindy WeisbergerEditoraMindy Weisberger es editora de Live Science para los canales Animales y Planeta Tierra. También informa sobre ciencia general, cubriendo el cambio climático, la paleontología, la biología y el espacio. Mindy tiene un máster en cine por la Universidad de Columbia; antes de trabajar en Live Science, produjo, escribió y dirigió medios de comunicación para el Museo Americano de Historia Natural de Nueva York. Sus vídeos sobre dinosaurios, astrofísica, biodiversidad y evolución aparecen en museos y centros de ciencia de todo el mundo, y han recibido premios como el CINE Golden Eagle y el Communicator Award of Excellence. Sus escritos también han aparecido en Scientific American, The Washington Post y How It Works Magazine.

La Vía Láctea desde la Tierra

La Vía Láctea es la galaxia en la que reside nuestro propio planeta y sistema solar. Si miramos al exterior en una noche despejada y sin contaminación lumínica, miles de millones de estrellas forman una banda de luz, que en la antigüedad recibió el nombre de Galaxias por parte de los antiguos griegos, y de Via lactea por parte de los romanos cultos, ambos con la raíz de la palabra «leche».  En la mitología griega se cuenta una historia sobre cómo surgió la Vía Láctea y por qué se llama Vía Láctea; y es un relato que involucra a la diosa Hera y al héroe Heracles.

La historia comienza en Tebas, donde Alcmena había quedado embarazada del dios Zeus. Una indignada Hera hizo entonces todo lo posible por impedir el nacimiento del hijo ilegítimo de su marido, y la diosa ordenó a Ilithyia, la diosa griega del parto, que no permitiera a Alcmena dar a luz.    Mientras Hera estaba ausente organizando la sucesión de Euristeo en el trono de Micenas, Ilithyia fue engañada para que permitiera a Alcmena dar a luz, y así nacieron dos hijos en días sucesivos, Alcides, el hijo de Zeus, y luego Ificles, el hijo de Anfitrión.  Almene y Anfitrión reconocieron que Hera estaba enfadada con ellos, por lo que Alcides sería rebautizado como Heracles, que significa «por la gloria de Hera», para intentar apaciguar a la diosa.

El pastor y la tejedora

El origen de la Vía Láctea es un cuadro del maestro italiano del Renacimiento tardío Jacopo Tintoretto, que se encuentra en la National Gallery de Londres, anteriormente en la colección de Orleans. Es una pintura al óleo sobre lienzo, y data de alrededor de 1575-1580.

Según el mito, el niño Heracles fue llevado a Hera por su hermanastra Atenea, que posteriormente desempeñó un importante papel como diosa protectora. Hera amamantó a Heracles por compasión, pero éste mamó con tanta fuerza que causó dolor a Hera, que lo apartó. Su leche se esparció por los cielos y allí se formó la Vía Láctea. Con la leche divina, Heracles adquirió poderes sobrenaturales.

Descubrimiento de la Vía Láctea

El dios Júpiter quería inmortalizar a su hijo Hércules, cuya madre era la mortal Alcmena, así que lo acercó al pecho de su esposa dormida, la diosa Juno, para que bebiera su leche. Sin embargo, Juno se despertó. La leche que brotó hacia arriba formó la Vía Láctea, mientras que la que cayó hacia abajo dio lugar a los lirios.El cuadro de Tintoretto ha sido recortado en aproximadamente un tercio y lo que vemos ahora es sólo la parte superior del original. En la parte inferior que falta, conocida por una copia del siglo XVII, Ops, la encarnación de la Tierra y madre de Juno y Júpiter, se reclina en un banco junto a flores blancas. La escena está relacionada con una medalla que conmemora al mecenas de Tintoretto, el médico Tommaso Rangone. Es probable que el cuadro también esté relacionado con Rangone, ya que las estrellas y las flores eran fundamentales para su aprendizaje.

Después de cenar con sus discípulos, Cristo se levantó y se puso a lavarles los pies (Juan 13:2-17). Cuando Pedro se negó a ello, Cristo le contestó que si Pedro no le permitía lavarse los pies, entonces no tenía lugar con él. Pedro pidió entonces a Cristo que le lavara también las manos y la cabeza, pero Cristo dijo…